עטלף מסתורי ממיקרונזיה יוצא אל האור

הסוג שועל מעופף (Pretropus) מונה עשרות מיני עטלפי פירות שחיים באסיה, באוסטרליה, באיי מזרח אפריקה ובאיי האוקיינוס השקט והאוקיינוס ההודי. אחד מהמינים הללו, השועל המעופף של איי מורטלוק, זכה לבית גידול נידח במיוחד – איים קטנים באוקיינוס השקט, השייכים למיקרונזיה. במשך 140 שנה, המין האקזוטי הזה לא תועד כלל, להוציא פרט אחד ויחיד, משומר באלכוהול וחתום בצנצנת, שנשמר באוסף מוזיאון הטבע בלונדון. אך לא עוד: מחקר חדש, שמתפרסם בכתב העת ZooKeys מתאר בפעם הראשונה את אורחות חייו בסביבתו הטבעית – וגם חושף את האמת על גילויו.

המחקר, בראשותו של מדען מיקרונזי, העלה כי באיי מורטלוק, בשטח של פחות מ-12 קמ"ר, חיים 1,200-950 עטלפים. בקבוצת איי מורטלוק נכללים לא פחות ממאה איי אלמוגים, המסודרים בשלושה מבנים טבעתיים. העץ הנפוץ ביותר באיים הוא עץ הלחם, ופירותיו הם המרכיב המרכזי בתזונתו של העטלף, לצד פירות טרופיים אחרים ובהם בננה, קוקוס ופפאיה. על פי התיאור במחקר החדש, השועלים המעופפים נוהגים להתקבץ בקבוצות המונות 5-15 פרטים ולהעביר את זמנם בין ענפי הדקלים. החוקרים הבחינו בנקבות הרות ובנקבות עם גורים בתקופות שונות של השנה, ולכן הם סבורים כי עונת הרבייה של המין המיקרונזי ארוכה יותר משל שועלים מעופפים אחרים. עוד מוכיחים החוקרים כי שועל מעופף שחי בקבוצת איים שכנה ונחשב עד כה למין נפרד, הוא למעשה זן נוסף של אותו המין.

עד כה, נקרא השועל המעופף של איי מורטלוק בשם המדעי Pteropus phaeocephalus שהעניק לו החוקר הבריטי אולדפילד תומס ב-1882. תומס חשב שגילה את המין, על סמך הפרט המשומר שהובא ממיקרונזיה 12 שנה קודם לכן. המחקר הנוכחי חושף כי חוקר גרמני, פ.ה. קיטליץ, הוא זה שגילה את העטלף האקזוטי בשלהי שנות ה-20 של המאה ה-19. קיטליץ הצטרף למסע שעשתה אנייה רוסית לאיי האוקיינוס השקט, ובחיבור משנת 1936 תיאר בקצרה את העטלפים שראה שם ואף העניק להם שם משלו – Pteropus pelagicus. מחברי המחקר הנוכחי מבקשים להחזיר עטרה ליושנה – ולהשיב לשימוש את השם המקורי.

איי מורטלוק על המפה:

עוד חדשות מסעירות על חיות:


גור של אולינגיטו (צילום:  Juan Rendon, SaveSpecies)
אולינגיטו תינוק – תמונה ראשונה

נמלים ארגנטינאיות (צילום: Matthew Townsend)
רעל הופך נמלים פולשות לרצחניות

קואלה. צילום: Jo Christian Oterhals, Flickr.com
קואלות לא מסתפקות באיקליפטוס

מה דעתכם?