למה עצלן יורד מהעץ כדי לעשות קקי? פתרון התעלומה

עצלני תלת-אצבע מבלים את ימיהם בין ענפי העצים, אך אחת לשבוע הם יורדים אל הקרקע – כדי לעשות קקי. במשך שנים, ניסו מדענים להסביר את טקס השירותים השבועי: מדוע טורחים היונקים האיטיים והפגיעים לרדת מעץ ולהסתכן במפגש עם טורפים? מחקר חדש מציג סוף-סוף הסבר משכנע. חוקרים אמריקנים בראשות ד"ר ג'ונתן פולי מאוניברסיטת ויסקונסין, מצאו כי בעזרת הגללים שלהם, מגדלים העצלנים עשים שמתנחלים בפרוותם ותורמים לשגשוג האצות שחיות אף הן בפרווה – אצות שהעצלנים אוכלים. נשמע מסובך? קבלו את ההסבר המלא.

צפו בסרטון של BBC, שנתן השראה למחקר:

אורח החיים העצלני הוא תופעה נדירה בעולם החי – רק עשרה מיני יונקים אוכלי עשב נחשבים מותאמים במיוחד לחיים על עצים. יונקים אלו, ובהם העצלנים, מוכרחים להיות קטנים וקלים כדי לשרוץ על צמרות העצים. ואולם ממדי גופם הקטנים מגבילים את יכולות העיכול שלהם, בעוד שמזונם רחוק מלהיות מזין. העלים שהם זוללים מכילים הרבה סיבים ומעט חומרים מזינים. כדי לשרוד במגבלות הללו, פיתחו שוכני העצים הצמחונים קצב חילוף חומרים נמוך מאוד. עצלני תלת-אצבע החיים ביערות אמריקה הדרומית והמרכזית הביאו את העצלנות לשיא: העיכול שלהם הוא האיטי ביותר בקרב היונקים, וקצב חילוף החומרים נמוך פי שניים מהמצופה לגודלם.

ומיהו בעל חילוף החומרים האיטי ביותר מבין כל בעלי החוליות?

מסע מסוכן לשירותים. עצלן תלת-אצבע (צילום: Carol Schaffer, CC BY 2.0)

מסע מסוכן לשירותים. עצלן תלת-אצבע (צילום: Carol Schaffer, CC BY 2.0)

עצלני דו-אצבע, שהתזונה שלהם מגוונת מעט יותר וכוללת גם מרכיבים מן החי, עושים את צרכיהם בחסות חופת העלים ולא מסתכנים בירידה אל הקרקע. עצלני תלת-אצבע, שהדיאטה שלהם מוגבלת בהרבה וכוללת עלים מכמה עצים בלבד, יורדים אחת לשבוע למרגלות העץ, חופרים בישבנם גומה באדמה, מטילים בה את גלליהם, מכסים בעלים ומטפסים חזרה למעלה. הירידה דורשת מהם המון אנרגיה ומותירה אותם נתונים לחסדי הטורפים שמסתובבים על הקרקע. לדברי החוקרים, יותר ממחצית ממקרי המוות של עצלנים בוגרים שהם היו עדים להם, נרשמו כאשר העצלן היה על הקרקע או בקרבתה.

בין היתר, עלו בעבר השערות שעצלנים עושים קקי למרגלות העצים כדי לדשן אותם, או שערימות הגללים משמשות אותם לתקשורת. ההשערה שנבדקה במחקר העדכני היא שלגיחות אל הקרקע יש תרומה חשובה לתזונת העצלנים. החריצים על שיערם הגס של העצלנים אוגרים מים ומשום כך הוא מהווה בית גידול לאצות ירוקות, לפרוקי רגליים ולפטריות. ידוע גם שעשים מסוימים תלויים בעצלנים כדי לקיים את מחזור החיים שלהם: בעת השהייה על הקרקע יורדות נקבות העש מפרוות העצלן ומטילות ביצים בגללים. הזחלים מתפתחים בתוך הגללים וכשהעשים מתבגרים הם מתעופפים מעלה ומוצאים בני זוג – על פרוות העצלן. אם בעבר חשבו שהעצלנים לא מפיקים תועלת מהעשים משום שהם לא אוכלים אותם, המחקר החדש מראה כי יחסי הגומלין מיטיבים גם עם היונקים האיטיים.

האם פרוות עצלן היא המקור לאנטיביוטיקה של העתיד?

במסגרת המחקר שנערך על עצלני דו-אצבע ועל עצלני תלת-אצבע בקוסטה ריקה, אספו המדענים את העשים מפרוות העצלנים, בדקו דגימות משיערם ואף שאבו מעט מתכולת הקיבה שלהם באמצעות צינור דקיק כדי לבדוק מה הם אוכלים. נמצא כי בפרוותם של עצלני תלת-אצבע היו יותר עשים, ריכוז יוני האמוניום היה גבוה יותר וכתוצאה מכך גם כמות האצות הייתה גדולה יותר מאשר בפרוות קרוביהם הדינמיים. לדברי החוקרים, כשהעשים מתים, החומרים שמרכיבים את גוויותיהם המתפוררות מזינים את האצות ומעודדים צמיחה מוגברת שלהן. מחקר זה גם הראה לראשונה בבירור כי העצלנים אכן אוכלים את אצות הפרווה שלהם וכי הן מהוות מקור חשוב לחומרים מזינים שהם מתקשים להשיג בדרך אחרת. ובקיצור, עצלנים יורדים לעשות קקי כדי לטפח את "גינת הירק" שהם נושאים על גופם. המחקר התפרסם בכתב העת Proceedings of the Royal Society B.

עוד חדשות מסעירות על חיות:

babyהקופיף הכי חמוד שראיתם תקבל את הג'וב בירושה? הגורה, כשהייתה עוד יותר קטנה (צילום: WWF-Indonesia / Wishnu Sukmantoro)פילה קטנה לומדת להשתמש בחדק למור זנב טבעת (צילום: Steve Wilson, CC BY 2.0)למורי המערות של מדגסקר

מה דעתכם?

כתיבת תגובה

האימייל לא יוצג באתר.