עצמות עצלן קרקע קדום עשויות לחולל מהפכה היסטורית

עצמות של לסטודון – עצלן ענקי קדום – ועליהן סימני חיתוך שאולי נגרמו בידי בני אדם, נמצאו באתר מאובנים באורוגוואי. לדברי החוקרים שניהלו את החפירות במקום, גילן של העצמות הוא בין 27 ל-30 אלף שנה – ממצא מפתיע הסותר את כל מה שידוע על מועד הגעתם של בני האדם לאמריקה. על פי התיאוריה המקובלת, בני אדם הגיעו ליבשת רק לפני 15-12 אלף שנה. "לנו הפלאונטולוגים יש את מה שאנחנו רואים בעצמות. עכשיו זה תפקידם של הארכיאולוגים להסביר איך זה ייתכן שהיו שם בני אדם. אנחנו פותחים את הדיון בקהילה המדעית", מסבירה הפלאונטולוגית ד"ר עדה צ'רוונגורה מהאוניברסיטה של הרפובליקה במונטווידאו, אורוגוואי, בראיון ל"זנב הארוך".

האפלאונטולוג סבסטיאן טמבוסו מחזיק עצם ירך של לסטודון, עצלן קרקע קדום (צילום: Martín Batallés)

כמה גדול? ככה. הפלאונטולוג סבסטיאן טמבוסו מחזיק עצם ירך של לסטודון, עצלן קרקע קדום (צילום: Martín Batallés)

בתקופת הפליסטוקן (שנמשכה עד לפני 11,700 שנה) הייתה דרום אמריקה ביתם של שלל יצורים גדולים ומופלאים, שנכחדו ככל הנראה פחות או יותר עם בואם של בני האדם ליבשת. לדברי צ'רוונגורה, מאובני הלסטודון, עצלן קדום שבניגוד לעצלנים של היום חי על הקרקע ולא על עצים, הם בין הנפוצים ביותר באורוגוואי מתקופה זו. בשלוש השנים האחרונות, חוקרת צ'רוונגורה יחד עם עמיתה ד"ר ריצ'רד פרינייה ומדענים נוספים, צבר של עצמות לסטודון, שנחשף על קרקעית ערוץ נחל קטן באורוגוואי ושמו ארוז'ו דל ויסקאינו (Arroyo del Vizcaíno). התוצאות שהם השיגו עד כה מתפרסמות כעת במאמר בכתב העת Proceedings of the Royal Society B.

בימים כתיקונם, מכוסה אתר המאובנים במים, והוא נחשף במקרה בקיץ 1997. צ'רוונגורה מספרת כי תושבי האזור משתמשים במי הערוץ להשקיה ובשל היובש ששרר בשנה זו, הם השתמשו בכל המים וכך חשפו את העצמות. "זה היה בינואר, וכולם באוניברסיטה היו בחופש. לא היה מי שיבוא ויעזור, ויגיד שמה שנמצא זה חשוב", היא אומרת. "התושבים הצליחו להוציא הרבה עצמות, ואז שוב קראו לחוקרים. בשלב הזה ריצ'רד נכנס לתמונה ובאו גם פלאונטולוגים נוספים".

"מישהו או משהו אסף את כל העצמות האלה ביחד"

החפירות האתר התחדשו רק ב-2011, כאשר תנאי מזג האוויר אפשרו זאת וכאשר הושגו ההיתרים המתאימים. בעת העבודות, נבנה בנחל סכר והמים הוסטו לערוץ חלופי. הפלאונטולוגים מצאו על קרקעית הערוץ אוצר המונה כאלף עצמות, כמעט כולן שייכות לעצלני קרקע ענקיים מהמין Lestodon armatus וחלקן הקטן לעצלני קרקע ממינים אחרים, לגליפטודונים – יונקים משוריינים קדומים, קרובי משפחתם של הארמדילים – וליצורים פרה-היסטוריים נוספים.

חמוד? אולי. שחזור של לסטודון (איור: Mauro Muyano, arroyodelvizcaino.org)

חמוד? אולי. שחזור של לסטודון (איור: Mauro Muyano, arroyodelvizcaino.org)

מה שהופך את ערימת עצמות הלסטודון לממצא חשוב במיוחד הוא סימני החיתוך, שהובילו את החוקרים להשערה שמדובר באתר שבו נטבחו החיות בידי בני אדם. "אנחנו אומרים שיש משהו או מישהו שאסף את כל העצמות האלה ביחד", מסבירה צ'רוונגורה. "אבל זה לא שבאו אנשים וסידרו את העצמות בצורה מיוחדת. אין סדר מסוים". העובדה שעצמות אינן מסודרות באופן מסוים גם מאפשרת לפסול את האפשרות שמדובר בעצמות ממקומות שונים שנסחפו על ידי המים ו"נתקעו" כולן באותה הנקודה בנחל. לדברי צ'רוונגורה, אילו זה היה המצב, כל העצמות היו פונות לכיוון אחד והיו ניכרים עליהן סימני שחיקה כתוצאה מההתגלגלות במורד הנחל. "אנחנו לא רואים את זה. העצמות שמורות מאוד", היא אומרת. זאת ועוד, רובם המוחלט של בעלי החיים ששרידיהם נמצאו במצבור היו פרטים בוגרים. החוקרים מסבירים במאמר כי התפלגות גילים זו אינה סבירה במקרה שקבוצה שלמה של עצלנים מצאה שם את מותה במקרה ובנסיבות טבעיות, ומנגד מציינים כי היא מאפיינת אתרים ממקומות אחרים בעולם שבהם בני אדם קדמונים צדו והרגו בעלי חיים גדולים באמצעות כלי נשק מתאימים.

מה שמאפשר לייחס את האוסף לבני אדם הוא העובדה שעל עצמות רבות התגלו חתכים שצורתם אופיינית למלאכת חיתוך בכלי אבן. החוקרים התמקדו ב-15 מהחתכים; יצרו הדמיות תלת ממדיות שלהם ועמדו על המאפיינים המיקרוסקופיים, שעל פי הספרות המחקרית, מאפשרים לזהותם עם שימוש בכלי אבן. אחת מהשריטות אף נמצאה על גבי עצם קעורה, במקום שבו הסימן לא יכול היה להיגרם כתוצאה מרמיסה מאוחרת יותר של העצם. לצד העצמות נמצאו גם אבנים בעלות שוליים חדשות שאולי שימשו את הקצבים הקדומים במלאכתם. עם זאת, צ'רוונגורה מבהירה כי עדיין לא נמצאו מספיק כלי אבן כדי שהקהילה המדעית תקבל בנקל את ההשערה שלפיה העצלנים הענקיים נטבחו בידי בני אדם.

פלאונטלוגים חופרים בערוץ נחל באורוגוואי (צילום: Martín Batallés)

יש עבודה לשנים רבות. חופרים בארוז'ו דל ויסקאינו (צילום: Martín Batallés)

אז האם אנשים קדמונים שחיו באורוגוואי לפני 30 אלף שנה צדו ואכלו עצלנים ענקיים? התשובה אינה פשוטה. על פי הסברה המקובלת, בני האדם הגיעו לאמריקה מסיביר לפני 15-12 אלף שנים בלבד, דרך ברינגיה, מעבר יבשתי שהיה קיים בעבר במקום שבו נמצאים כעת מיצרי ברינג. משום כך, הממצאים באורוגוואי חריגים מאוד. וכשמדובר בשאלה כה יסודית – מתי יושבה יבשת אמריקה? – חוקרים נזהרים מלקבוע קביעות מהפכניות לפני שיש להם הוכחות חותכות. "בחודשים הקרובים אנחנו חוזרים לעבוד באתר ואנחנו מקווים למצוא עוד כלים", אומרת צ'רוונגורה. "אנחנו יודעים שיש עוד עצמות כי ראינו אותן, אבל כלים זה משהו אחר – הם קטנים יותר, ואני לא יכולה לקבוע בוודאות שנמצא אותם. אם נמצא עוד כלים, זה יחזק את ההשערה שלנו על נוכחותם של בני האדם. זה תהליך מתמשך; יש לנו עבודה לעוד הרבה שנים".

לאתר של משלחת החפירות בארוז'ו דל ויסקאינו

עוד ידיעות מסעירות על חיות:

סיאץ', דינוזאור טורף שהתגלה ביוטה (איור: Jorge Gonzales)
הכירו את הסיאץ', הטורף האיום
ברווזן קדום (איור: Peter Schouten)
הברווזן הקדום הענקי של אוסטרליה
ד"ש מהסבים. סלע שנמצא בתצורת דרסר באוסטרליה ומציג סימני חיים קדומים (צילום: Nora Noffke)
הצצה לראשית החיים על הכדור

מה דעתכם?