תגלית נדירה: מין חדש וחמוד של טורף – אולינגיטו

פרויקט מחקרי שארך כמעט עשור הגיע אמש לסיומו – עם ההודעה המרגשת על גילויו של מין טורף חדש: האולינגיטו (Bassaricyon neblina). אין פירוש הדבר שדרכיהם של האדם ושל האולינגיטו הצטלבו רק כעת; שרידיו מצויים במוזיאונים והוא אף חי בעבר בגני חיות – אלא שרק כעת התברר שמדובר במין נפרד. האולינגיטו הוא חבר חדש במשפחת הרקוניים, אליה שייכים גם הדביבונים והחוטמנים. משקלו כקילוגרם, הוא מתאפיין בפרווה חומה-כתומה ובפרצוף דובוני מתוק ונפוץ ביערות הגשם באנדים הצפוניים, בעיקר בקולומביה ובאקוודור. התגלית התפרסמה בכתב העת ZooKeys.

הכול החל כאשר צוות בראשותו של קריסטופר הלגן, אוצר היונקים במוזיאון הטבע הלאומי בארה"ב, המשתייך למכון סמית'סוניאן, ביקש לערוך מחקר מקיף ראשון על האולינגו. זהו טורף קטן, אף הוא ממשפחת הרקוניים, שחי על עצים במרכז אמריקה ובחלקה הצפוני של אמריקה הדרומית, ולא זוכה לתשומת לב רבה בקהילה המדעית ובקרב חובבי החיות. החוקרים בחנו כמעט את כל מוצגי האולינגו שנשמרו במוזיאונים ברחבי העולם; ערכו להם בדיקות DNA ועברו על המידע הקיים על הופעותיהם בטבע. בין המוצגים נמצאו כמה פרטים יוצאי דופן: גולגלותיהם ושיניהם היו קטנים יותר ושונים בצורתם, וגם עורותיהם היו קטנים במיוחד והפרווה הייתה ארוכה וצפופה יותר. עוד התברר כי הפרטים החריגים הגיעו מאזורים גבוהים יותר באנדים מאשר שאר האולינגו.

החוקרים, שכבר העריכו שעלה בידם לגלות מין לא מוכר, ביקשו לברר אם הוא עדיין מצוי בטבע. לשם כך הצטרף להלגן רונלד קייס ממוזיאון הטבע בצפון קרוליינה, והשניים ארגנו משלחת כדי להתחקות אחר הטורף החדש בסביבתו הטבעית. כמה שניות של וידאו מגורען שצילם זואולוג באקוודור סיפקו קצה חוט – והחוקרים יצאו למסע בעקבות האולינגיטו במורדות המערביים של האנדים. הם נחלו הצלחה רבתי: במשך ימים הם צפו על היונק הקטן, צילמו אותו ולמדו על אורחות חייו. התברר כי הוא פעיל בלילות ואוכל בעיקר פירות וכי הנקבות ממליטות גור אחד בכל פעם.

עדכון מאוקטובר 2013: תצלום ראשון של גור אולינגיטו

מסתבר שהיית כאן כל הזמן הזה. אולינגיטו ושמו רינגרל שחי בגני חיות בארה"ב בשנות ה-70 (צילום: I. Poglayen-Neuwall)

מסתבר שהיית כאן כל הזמן הזה. אולינגיטו ושמו רינגרל שחי בגני חיות בארה"ב בשנות ה-70 (צילום: I. Poglayen-Neuwall)

עוד תגליות מסעירות על חיות:
מה טווסות רוצות? כך נראה זנב הטווס מנקודת מבט נשית
אחי, 20 שנה לא ראיתי אותך: הזיכרון המטורף של הדולפינים
שירת האמהות והבנות של קופי הגיבון

מה דעתכם?