הצורך להתמודד עם מחלות מידבקות שעדיין קוטלות המוני בני אדם ברחבי העולם והשחיקה המתמדת ביעילותן של תרופות אנטיביוטיות, גורמים לחוקרים לחפש את התרופות של העתיד במקומות לא צפויים. מחקר חדש, שממצאיו התפרסמו בכתב העת PLOS ONE מפנה את הזרקור לבית גידול מפתיע (וחמוד) במיוחד של פטריות בעלות פוטנציאל רפואי – פרוות העצלן.

צפו: עצלן עושה אמבטיה ביער הגשם

במאמר כותב צוות חוקרים מארה"ב ומפנמה, כי מאז גילוי הפניצילין לפני יותר מ-80, היוו הפטריות כר פורה לתגליות חשובות רבות בתחום התרופות המבוססות על חומרים טבעיים. עם זאת, בשנים האחרונות ירד שיעור ההצלחות, ככל הנראה בשל מיצוי המקורות הנגישים ביותר, כמו אוכלוסיות הפטריות המיקרוסקופיות שחיות באדמה. הם מציינים כי לפי הערכות שמרניות, יש יותר מ-5 מיליון מיני פטריות – ורק מאה אלף מהם זוהו ותוארו. לפיכך, כותבים החוקרים, כדאי מאוד לחקור סביבות חדשות, שבהן חיות פטריות לא מוכרות – ואחת מהסביבות הללו היא פרוות העצלן.

צפו: עצלן מתגרד עם הראש למטה

החוקרים התמקדו בפרוות עצלן חום-גרון (Bradypus variegatus), שחי ביערות הטרופיים בפנמה. פרוותו, כמו פרוותם של עצלנים אחרים, מורכבת משתי שכבות: שכבת פרווה דקה ורכה יותר הקרובה אל העור, ושכבה חיצונית של שיער גס ועבה. על הפרווה הגסה ישנם חריצים, שבתוכם משגשגות אצות. משערים שהאצות הירקרקות מסייעות לעצלנים להסתוות בצמחייה, אך הדבר מעולם לא הוכח.

גם חמוד, גם רפואי. עצלן (צילום: Sergio Delgado, CC BY 2.0)

החוקרים אספו שיערות של תשעה עצלנים חיים משמורת מטבע בפנמה, וגידלו בתרביות את הפטריות שהיו עליהן. הם מצאו 84 פטריות שונות, שאת רובן ניתן לשייך למחלקה הידועה כמקור לחומרים פעילים. ייתכן גם שהנוכחות של חלקן קשורה לאצות שעל פרוות העצלן. החוקרים אף בדקו אין ויטרו – כלומר במבחנה ולא ביצור חי – כיצד משפיעים החומרים שהפטריות מייצרות על גורמי מחלה שונים. הם החשיבו את החומרים כפעילים אם הם הצליחו להגביל ב-50% לפחות את גידול הטפילים או התאים הסרטניים במבחנה.

התגלה כי שתיים מהפטריות שנבדקו ייצרו חומרים פעילים נגד טפיל שגורם למלריה, שמונה פטריות ייצרו חומרים פעילים נגד הטפיל הגורם למחלת השינה, ו-15 – נגד תאים של סרטן השד. ובאשר לפעילות האנטיביוטית – חומרים שייצרו עשרים מהפטריות נמצאו יעילים נגד מין אחד לפחות של חיידק. מחברי המאמר קוראים לערוך מחקרים נוספים שיבדקו אם וכיצד ניתן לנצל את הפוטנציאל של פטריות פרוות העצלן בפיתוח תרופות החדשות.